Walter Fiers, pionnier de la biotechnologie flamande, est décédé.

Walter Fiers, l’un des fondateurs de la biotechnologie flamande, est décédé dimanche. L’Institut flamand de biotechnologie (VIB) l’a annoncé. Le professeur Fiers s’est fait un nom en déchiffrant les génomes des virus, ce qui a permis de cloner les virus et de mieux les combattre. La technique qu’il a utilisée était complètement nouvelle et est devenue depuis une norme en biotechnologie. Au cours de sa carrière, il a reçu de nombreux prix et a été l’un des fondateurs du VIB.

Walter Fiers est né à Ypres le 31 janvier 1931 et a obtenu son diplôme d’ingénieur chimiste à l’Université de Gand en 1954. Il a ensuite travaillé pendant plusieurs années dans de grands laboratoires aux États-Unis, avec le soutien de la Rockefeller Foundation et du National Fund for Scientific Research. Puis, en 1963, Walter Fiers devient docteur en chimie à l’UGent, où il développera une carrière académique.

Même au début de sa carrière scientifique, Fiers fait des percées. Au cours de ses travaux aux États-Unis, il a commencé à élucider la structure du génome du bactériophage Phi X 174, un virus qui infecte E. coli, entre autres choses. Il est le premier à montrer qu’il s’agit d’une molécule circulaire, une conclusion révolutionnaire à l’époque.

Mais Walter Fiers n’était pas une ” merveille à succès “, comme l’écrit le VIB dans un communiqué de presse sur sa mort. Lui et son équipe sont les premiers à déchiffrer la séquence complète d’un gène, suivie peu après par le séquençage complet des génomes des virus MS2 et SV40 ; la première séquence du génome au monde. Ces connaissances, et les procédures développées par Walter Fiers et son équipe avant lui, sont devenues une norme en biotechnologie et sont à la base de notre capacité actuelle de cloner n’importe quel gène et de l’exprimer en bactéries.

Ces premières mondiales sont suivies d’une série de percées publiées dans les magazines Nature et Science, comme l’élucidation de la structure du premier oncogène (appelé antigène tumoral), le clonage et le séquençage de β-interféron, interféron γ, interleukine 2 et TNF (tumour necrosis factor).

Walter Fiers reconnaît rapidement le pouvoir de ses découvertes et se concentre sur le virus de la grippe A ou grippe. En déchiffrant l’ADN du virus, la connaissance du virus a augmenté rapidement. Walter Fiers et ses collègues ont non seulement pu démontrer comment la grippe pouvait s’adapter si rapidement aux vaccins, mais aussi comment la grippe pandémique se développe.

Vaccin universel contre la grippe

Walter Fiers est impliqué dans le VIB depuis sa fondation, en tant que père fondateur et en tant que scientifique de renom. Son travail de pionnier aide à attirer les meilleurs talents et contribue grandement à la croissance de l’institut. Même après sa retraite, il demeure actif dans le domaine des sciences de haut niveau. Avec Xavier Saelens, chef de groupe chez VIB-UGent, il continue de travailler à la mise au point d’un vaccin universel contre la grippe.

Son travail de pionnier dans le domaine du séquençage de l’ADN est reconnu à juste titre comme une avancée majeure en biologie et en biotechnologie, tant en termes de connaissances fondamentales que d’applications de grande portée. Walter Fiers a reçu plusieurs prix internationaux importants, tels que le Prix Francqui, le Prix Carlos J. Finlay, le Prix Baillet Latour et le Prix Robert Koch. En 1990, il a également reçu la reconnaissance royale et a été fait baron.

Selon le biologiste moléculaire Marc Van Montagu, qui a souvent travaillé avec lui, Fiers était avant tout un scientifique. Il était heureux si ses inventions étaient appliquées industriellement, mais lui-même n’était pas directement impliqué, a déclaré le professeur Van Montagu à la VRT NWS.

“Walter Fiers était un excellent chercheur avec une solide réputation internationale. Il était un ” avant la lettre ” multidisciplinaire. Il s’est servi de son expérience en chimie pour mettre au point de nouvelles technologies qui lui ont permis d’élucider la biologie des organismes à l’échelle moléculaire. Une grande partie de son travail est décrite dans des ouvrages de référence que de jeunes chercheurs et étudiants utilisent aujourd’hui pour découvrir la discipline de la biologie moléculaire. Walter Fiers était un leader inspirant “, a déclaré Jo Bury, directeur général du VIB dans le communiqué de presse du VIB.